Identifican los orígenes de la Peste Negra, la mayor pandemia de la historia

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Foto: Cortesía

La Peste Negra, la mayor pandemia de la historia, fue causada por la bacteria ‘Yersinia pestis’ y duró en Europa entre los años 1346 y 1353.

A pesar de las enormes repercusiones demográficas y sociales de la pandemia, sus orígenes han sido durante mucho tiempo esquivos. Ahora, un equipo multidisciplinar de científicos han obtenido y estudiado antiguos genomas de la bacteria que sitúan los orígenes de la pandemia en Asia Central; según publican en la revista ‘Nature’.

En 1347 la peste entró en el Mediterráneo

En 1347, la peste entró por primera vez en el Mediterráneo a través de los barcos comerciales que transportaban mercancías desde los territorios de la Horda de Oro en el Mar Negro. A continuación, se extendió por Europa, Oriente Medio y el norte de África; cobrándose hasta el 60% de la población en un brote a gran escala conocido como la Peste Negra. Esta primera oleada se extendió posteriormente en una pandemia de 500 años; la llamada Segunda Pandemia de Peste, que duró hasta principios del siglo XIX.

China, origen de la segunda pandemia de peste

Los orígenes de la Segunda Pandemia de Peste se han debatido durante mucho tiempo. Una de las teorías más populares ha apoyado su origen en Asia oriental; concretamente en China. Sin embargo, los únicos hallazgos arqueológicos disponibles hasta el momento proceden de Asia Central; cerca del lago Issyk Kul, en lo que hoy es Kirguistán.

Estos hallazgos demuestran que una epidemia devastó una comunidad comercial local en los años 1338 y 1339. En concreto, las excavaciones realizadas hace casi 140 años revelaron lápidas que indican que los individuos murieron en esos años a causa de una epidemia o «peste» desconocida. Desde su primer descubrimiento, las lápidas, inscritas en lengua siríaca; han sido la piedra angular de la controversia entre los estudiosos en cuanto a su relevancia para la Peste Negra de Europa.

Equipo internacional

En este estudio, un equipo internacional de investigadores; entre los que se encuentran investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Leipzig y la Universidad de Tubinga, en Alemania, y la Universidad de Stirling, en el Reino Unido; analizó el ADN antiguo de los restos humanos, así como los datos históricos y arqueológicos de dos sitios que contenían inscripciones sobre la «peste».

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Los primeros resultados del equipo fueron muy alentadores; ya que se identificó ADN de la bacteria de la peste, ‘Yersinia pestis’, en individuos con el año 1338 inscrito en sus lápidas. «Por fin pudimos demostrar que la epidemia mencionada en las lápidas fue efectivamente causada por la peste»; afirma Phil Slavin, uno de los autores principales del estudio e historiador de la Universidad de Sterling.

Los investigadores han asociado el inicio de la Peste Negra con una diversificación masiva de las cepas de la peste; un evento llamado’ Big Bang’ de diversidad de la peste. Pero la fecha exacta de este acontecimiento no podía estimarse con precisión; y se pensaba que había ocurrido en algún momento entre los siglos X y XIV.

Foto cortesía

«Descubrimos que las cepas antiguas de Kirguistán están situadas exactamente en el nodo de este evento de diversificación masiva. En otras palabras, hemos encontrado la cepa de origen de la peste negra e incluso conocemos su fecha exacta [es decir, el año 1338]»; afirma Maria Spyrou, autora principal e investigadora de la Universidad de Tubinga.

La peste no es una enfermedad de los humanos

Pero se preguntaban de dónde procede esta cepa y si evolucionó localmente o se extendió en esta región desde otro lugar. La peste no es una enfermedad de los humanos; la bacteria sobrevive en poblaciones de roedores salvajes de todo el mundo; en los llamados reservorios de peste. Por lo tanto, la antigua cepa de Asia Central que causó la epidemia de 1338-1339 en torno al lago Issyk Kul debe proceder de uno de esos reservorios.

«Descubrimos que las cepas modernas más estrechamente relacionadas con la antigua cepa se encuentran hoy en día en los reservorios de peste alrededor de las montañas Tian Shan; por lo tanto muy cerca de donde se encontró la antigua cepa. Esto apunta a un origen del ancestro de la peste negra en Asia Central»; explica Johannes Krause, autor principal del estudio y director del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva.

El estudio demuestra cómo la investigación de contextos arqueológicos bien definidos y la estrecha colaboración entre historiadores; arqueólogos y genetistas pueden resolver grandes misterios de nuestro pasado, como los orígenes de la infame Peste Negra, con una precisión sin precedentes.

Con información de 20 minutos  

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